:: El agujero de ozono de este año, el segundo más grande de la historia ::

Fecha de Publicación: 11/08/2003

Desde que se descubriera la relación causa-efecto entre la emisión de clorofluorocarbonos (CFC) y la destrucción de la capa de ozono terrestre, pasaron casi 20 años hasta la prohibición total de estos productos en 1996.

Fue un largo camino que iniciaron F. Sherwood Rowland y Mario Molina (ambos investigadores de la Universidad de California), los primeros en advertir el peligro. Recibieron por ello el Premio Nobel de química en 1995 y también fueron el detonante de una larga batalla contra la industria química mundial con enormes intereses en la producción de CFC.

Aunque parezca increible, aún hoy seguimos sufriendo las consecuencias... el agujero de ozono de este año ha resultado ser el segundo mayor de la historia, sólo superado por el detectado en la campaña de 2000.

Así lo atestigua esta imagen, creada con el Espectrómetro Cartográfico de Ozono Total (TOMS) de la NASA. En dicha imagen aparecen los tonos azules como zonas de baja concentración del ozono (medida en unidades Dobson) y las zonas verdes como indicadoras de una mayor densidad del gas protector.

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NASA GSFC-Scientific Visualization Studio


:: ¿Quién fue el primero en deducir el perímetro de la tierra y cómo lo hizo? ::

Fecha de Publicación: 21/12/2003

¿Quién fue la primera persona en calcular el perímetro de la tierra y en constatar con números su forma esférica? Mucha gente cree que fue Cristobal Colón quien hizo esta demostración utilizando audazmente un huevo en una audiencia ante Reyes Católicos, pero lo cierto es que no es así.

Hubo en el siglo III antes de Cristo un hombre llamado Eratóstenes de Alejandría. Alejandría es una ciudad egipcia de larga historia desde la antiguedad; es recordada por su célebre biblioteca (la Biblioteca de Alejandría) que fue durante algún tiempo el centro del conocimiento del mundo antiguo, a donde acudían todos los pensadores del momento, procedentes de regiones muy diversas del arco mediterráneo. Esta biblioteca además de atesorar todos los tratados y escritos de la época, constituía un foro de intercambio intelectual. A mí me gusta pensar que el Internet de hoy es nuestra 'Biblioteca de Alejandría' del siglo XXI... y en cierto modo se parece mucho...

Se da la circunstancia que durante algún tiempo Eratóstenes fue el equivalente a lo que hoy día conocemos como 'director' de la Biblioteca de Alejandría. Cayó en sus manos un papiro de los miles que formaban los fondos de aquella biblioteca; este papiro insignificante y anónimo hablaba de un lugar remoto en el sur, cerca de la primera catarata del Nilo, denominado Siena (actual Aswan), donde se producía un curioso fenómeno: las columnas de un templo no daban sombra alguna al llegar el mediodía del día más largo del año (osea, el solsticio de verano, el 21 de junio de nuestro actual calendario). Llegado el mediodía de este día, ninguna columna daba sombra y la luz del sol penetraba directa hasta el fondo de los pozos de agua.

A Eratóstenes esto le llamó la atención... ¿por qué llegaba un momento en el que no había sombras? y esperó hasta el solsticio de verano para comprobar el fenómeno. Se dio cuenta entonces de que en la ciudad donde vivía, Alejandría, llegado el 21 de junio las columnas de los templos SI que daban sombra al mediodía. ¿cómo era esto posible? en Siena, enclave situado lejos al sur, no había sombras y a la misma hora en Alejandría sí...

Si la tierra fuera plana, las sombras deberían ser iguales en las dos ciudades, tal y como ilustra la figura:

Pero el hecho de que ambas sombras no fueran iguales sólo se podía dar bajo un supuesto: que la tierra no fuera plana...

Esta idea de que la tierra podía ser esférica ya había sido enunciada en el siglo IV a. C. por el célebre Aristóteles. Aristóteles observó varios fenómenos que le llevaron a pensar que la tierra era redonda:

  1. Los barcos en el horizonte desaparecían de una forma peculiar: primero el casco y luego los mástiles, lo cual sólo podía ocurrir bajo una configuración esférica.
  2. Durante los eclipses lunares, la sombra de la tierra era redonda.
  3. A medida que nos movemos al sur o al norte varían las constelaciones que vemos y su posición en el cielo, aunque estemos en las mismas fechas y la misma hora.

Pero claro, esto sólo era una hipótesis y Eratóstenes no estaba del todo conforme sin traducir su postulado a números y matemáticas. Así que echó cuentas... En la antigüedad se establecieron muchos de los principios de la geometría (recordemos al mismo Euclides), y todos los pensadores tenían una base en dicha ciencia acorde con los conocimientos de la época.

A Eratóstenes no le fue difícil deducir que el ángulo formado entre Alejandría y Siena sería de unos 7°. Es decir, que si se prolongasen las columnas de los templos hasta el centro de la tierra, allí se cruzarían formando un ángulo de 7°. ¿Cómo llegó a esta conclusión? Veamos la siguiente figura:

La geometría dice que cuando tenemos dos rectas paralelas que son intersectadas por una tecera recta, los ángulos internos son iguales. Eratóstenes dedujo que como los rayos del sol pueden ser considerados paralelos entre sí y eran también paralelos a las columnas del templo en Siena en el mediodía del 21 de Junio (pues no había sombras), podía considerar la columna en Alejandría como esa tercera recta que le permitiría conocer el ángulo formado entre las dos columnas. Miremos a la figura anterior: esto significaba que el ángulo alfa era igual al ángulo beta.

¿Y cómo determinó el ángulo beta? Eso sí que era sencillo, pues si conocemos la altura de la columna del templo y conocemos la longitud de la sombra (ambos datos fácilmente medibles), el ángulo que buscamos es el resultado de realizar el arco de la tangente de la lontigud de la sombra dividida por la altura de la columna:

ATN (1.26/10) = 7.2°

7.2° es la cincuentava parte de la circunferencia (360°) y Eratóstenes pensó que sería fácil calcular el perímetro total de la tierra si conocía la distancia precisa entre Alejandría y Siena. A tal efecto, contrató a alguien para que le midiera con los medios de la época (a pasos) la distancia entre los dos enclaves. El resultado que le dieron era 5.000 estadios (unos 800 km).

Por tanto, si la longitud de la cuerda de arco entre Alejandría y Siena eran 800 km, y esa magnitud era la cincuentava parte de la circunferencia de la tierra, dicha circunferencia debería ser 800 * 50 = 40.000 km lo cual es bastante correcto.

De esta manera, Eratóstenes se convirtió en el primer geodesta de la historia, al realizar la medición del perímetro terrestre de forma bastante precisa para la tecnología de la época. Consiguió convertir a números las ideas de Aristóteles, e ir bastante más lejos que éste utilizando el pensamiento científico y la curiosidad por las cosas.

A menudo pienso qué desarrollo tendríamos hoy si la religión y las supersticiones no hubiera frenado el pensamiento científico del mundo antíguo.

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GabrielOrtiz.com


:: Fotogrametría aérea y fotointerpretación en la Segunda Guerra Mundial ::

Fecha de Publicación: 14/02/2004

Como una constante en la historia humana, las épocas de guerra siempre han constituido períodos de avance científico en las que el hombre ha puesto todo su ingenio al servicio de sus más bajos instintos.

La cartografía vio una de sus épocas de mayor desarrollo en la Segunda Guerra Mundial, cuando se comenzaron a aplicar masivamente los procedimientos de fotogrametría para trazar mapas, y se pusieron las bases de los métodos de fotointerpretación que aún hoy sirven para suministrar información a los servicios de inteligencia. Muchas de las técnicas e instrumentos que usamos en la actualidad tienen su origen en esta época sombría de la historia de la humanidad.


Analistas aliados interpretando fotografías aéreas durante la Segunda Guerra Mundial.
© Imagen reproducida por cortesía de The Aerial Reconnaissance Archives, Universidad de Keele.

Desde hace unos días, el Archivo de Reconocimiento Aéreo de la Universidad de Keele ha puesto en marcha un sitio web en el que se sirven cerca de 5 millones de fotogramas aéreos de múltiples campañas de la Segunda Guerra Mundial. El sitio web, que aún no ha superado algunos problemas técnicos, contiene un motor de búsqueda con cerca de 800.000 referencias cartográficas que se corresponden con cerca de 33.000 vuelos de reconocimiento.


Playa de Omaha, Día-D.
En la imagen se pueden apreciar perfectamente las barcazas y tropas en plena batalla. Además, se observan las estructuras de los búnqueres nazis que protegían toda la costa de Normandía. Esta imagen reveladora ofrece una visión más tranquila que las tradicionales fotografías tomadas por Robert Cappa con su Leica 35 mm. mientras morían miles de hombres. Sin embargo, ambas retratan la misma escena.
© Imagen reproducida por cortesía de The Aerial Reconnaissance Archives, Universidad de Keele.

Por ahora las imágenes mostradas por la web del TARA (The Aerial Reconnaissance Archives) corresponden sólo a la Segunda Guerra Mundial y a la Europa ocupada, pero se espera que en los próximos cinco años la web sirva alrededor de 40 millones de imágenes que incluirán los frentes del este (imágenes del ejército aleman), así como campañas correspondientes a otros conflictos más recientes.

Pese a los problemas técnicos, http://www.evidenceincamera.co.uk tuvo más de 550.000 visitas durante sus primeras tres horas de funcionamiento y picos de hasta 9.000 visitas por minuto.


Campo de centración de Auschwitz.
La trama regular de este famoso emplazamiento oculta uno de los pasajes más sombríos de la historia de la humanidad. La foto corresponde a las 11 de la mañana del 23 de Agosto de 1944. En estos meses finales de la guerra se dio rienda suelta a las cámaras de gas, donde perecían tantas personas que los crematorios no eran capaces de quemar todos los cadáveres y se empezó a hacer necesario quemar los montones de cuerpos al aire libre. En el fotograma mostrado arriba se ve el penacho de humo de uno de esos sinestros montones.

Copyright de las imágenes:
The Aerial Reconnaissance Archives, Universidad de Keele


:: ¿Qué aspecto tiene la tierra que cartografiamos desde millones de kilómetros de distancia? ::

Fecha de Publicación: 28/12/2004

Las matemáticas, la ciencia y un poco de arte nos permiten hacer representaciones fieles del planeta que habitamos. Los mapas que realizamos y sus cálculos derivados y la cantidad de datos que manejamos cada día nos hacen pensar a menudo lo enorme que es la tierra en la que vivimos. Sin embargo, no somos más que un pequeño rincon del universo, y una visión excéntrica de nuestro planeta no hace sino constatar esta realidad.

Y es que la tierra que nos parece gigante, podemos ocultarla detrás del dedo pulgar desde la luna, como oí decir una vez a Armstrong... y más pequeña aún se puede ver en esta imagen tomada por la nave Galileo:

Si fotografiaramos el planeta desde los confines de nuestro sistema solar, como hizo la nave Voyager 2 cuando se giró desde más allá de la órbita de Neptuno, veríamos una visión más evocadora aún:


Imagen tomada por la nave Voyager 2
desde más allá de la órbita de Neptuno.
La tierra queda reducida al punto azul
del centro de la imagen
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El lugar donde han nacido todas las generaciones, donde se ha desarrollado todo el conocimiento humano, todo absolutamente todo lo que nos ha acontecido, se reduce a un píxel. Aunque en los cálculos que realizamos en cartografía utilizemos coma flotante y cifrado de 64bit para abarcar la complejidad de la tierra, lo cierto es que no somos más que un punto flotando en el universo.

Copyright de las imágenes:
National Aeronautics and Space Agency, NASA


:: Las tsunamis del terremoto de Indonesia, vistas por satélite de alta resolución ::

Fecha de Publicación: 29/12/2004

Oí una vez contar que existen escritos de la Edad Media en los que se describe la desaparición de las aguas del mar, preludio de la llegada de olas enormes, altas como colinas, que arrasan todo al pasar.

Siempre me impactó esta idea. Cuando era niño, recuerdo una portada de una de las revistas que compraba mi tío (no recuerdo si era Scientific American o Mundo Científico), donde venía dibujada una ola enorme con un diminuto barco ascendiendo por su falda. Las películas de Hollywood han presentado una visión aún más vívida y real de estas escenas en los últimos años, pero por desgracia todos hemos podido verlo en la realidad estos últimos días.

Los satélites QuickBird™ de Digital Globe® han captado estas imágenes de las playas de Kalutara (Sri Lanka) donde se puede ver la increíble retirada de las aguas anterior a la llegada de las olas. Increible e impactante.

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Estado normal de la zona antes del maremoto

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Retirada de las aguas antes del golpe de ola

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Otra vista similar de una zona cercana, donde también se puede ver la aterradora resaca de las aguas antes de golpear la costa:

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La playa con mar en calma

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Llegada de las tsunamis

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Y para concluir, una animación de la propagación del oleaje generado por el terremoto, realizada por el Active Fault Research Center, perteneciente al National Institute for Advanced Industrial Science and Technology de Japón:

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Animación de la propagación de las tsunamis

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Si tenemos en cuenta que desde el epicentro, situado en Indonesia, hasta las costas del este de la India hay más de 2.500 kilómetros, y observamos en la animación que esta distancia es recorrida en aproximadamente 2 horas, podemos hacernos una idea de la velocidad de propagación y la enorme cantidad de energía desplegada en el proceso.

Copyright de las imágenes:
DigitalGlobe


:: Curiosidades del ángulo del sol en las imágenes de satélite ::

Fecha de Publicación: 19/01/2006

Se da un fenómeno curioso en aquellas imágenes de satélite y fotografías en las que el sol refleja en la superficie del océano con el mismo ángulo que la visual con la que mira el sensor del satélite o cámara. En ese caso el sensor se interpone justo en la trayectoria de reflejo de la luz solar y si el mar está tranquilo se convierte en un espejo de color plata. Las zonas de más oleaje, en contraste, se muestran más oscuras, por lo que las imágenes tomadas en estas condiciones revelan a veces patrones que de otro modo no podríamos distinguir.

Esta imagen muestra una trama de "olas" de enorme extensión al noroeste de Australia. Pero en este caso no son olas del océano. Se trata de ondas producidas por la propia gravedad interactuando con la atmósfera y ésta a su vez interactuando con la superficie del océano. El contraste entre sectores donde el aire asciende (en color claro) y sectores donde el aire desciende por efecto de la gravedad y altera en mayor medida la superficie tranquila del océano (en color oscuro), da lugar a este curioso patrón que simula sin serlo grandes olas en el mar y que condiciona también la aparición de nubosidad.

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El efecto del reflejo plateado se conoce con el nombre de 'sunglint' o 'sun glint' que en español podríamos traducir como destello solar. Generalmente, este fenómeno disminuye la cantidad de información que podemos extraer de una imagen, pero como se ve, en otras ocasiones nos revela curiosidades ocultas.

 

Copyright de las imágenes:
NASA/GSFC/MODIS Land Rapid Response Team y Jeff Schmaltz


:: ¿Cuál es el país con la altitud media más baja del mundo? ::

Fecha de Publicación: 19/01/2006

La República de las Islas Maldivas es un pequeño país situado en el Océano Indico, al soroeste de India, y formado por un rosario de 1.192 islas de coral paradisíacas. Este país ostenta la altitud media más baja del mundo, con una elevación media en toda su extensión de apenas 1 metro sobre el nivel del mar. No es un buen lugar para vender modelos digitales del terreno...

En la imagen de debajo se puede ver parte del territorio de las Maldivas captado por el sensor ASTER. Se observan con claridad los numerosos atolones sumergidos y la comparativamente pequeña superficie verde emergida. En algunas de las islas incluso se pueden ver los complejos hoteleros.

Copyright de las imágenes:
NASA/GSFC/ASTER Science Team


:: La Península Ibérica vista por el sensor MISR ::

Fecha de Publicación: 19/01/2006

En esta imagen vemos la Península Ibérica en color real, captada por el sensor MISR (Multi-angle Imaging SpectroRadiometer), abordo del satélite Terra. En realidad es un mosaico de múltiples imágenes capturadas en fechas diversas entre los años 2000 y 2002. Se observa con claridad el contraste entre la costa norte (de clima atlántico y húmedo) y el ámbito mediterráneo de tonos más ocres.

En el sur vemos el punto donde se encuentran más cercanos los continentes europeo y africano: el Estrecho de Gibraltar. Es una de las zonas con mayor tráfico marítimo del mundo y hoy día lamentablemente también es noticia por ser uno de los lugares con mayor tráfico de inmigración clandestina. A simple vista en un día claro desde esa zona se puede ver el continente de enfrente.

En la costa norte también se ve, aunque con dificultad, la ciudad desde donde se hace esta página (Santander), en un entrante situado más o menos a la mitad de dicha costa norte.

Copyright de las imágenes:
NASA


:: El campo magnético terrestre y una imagen de los Cinturones de Van Allen ::

Fecha de Publicación: 19/01/2006

El campo magnético terrestre mantiene una estructura protectora alrededor del planeta con forma de toroide que recibe el nombre de Cinturones de Van Allen, en honor a su descubridor James Van Allen que realizó el descubrimiento en la primavera de 1958. Cuando las partículas de alta energía procedentes del sol consiguen penetrar por las partes más vulnerables de estos cinturones (los polos terrestres y latitudes altas) chocan e interactúan con la ionosfera, produciendo las auroras boreales y australes.

Es frecuente ver ilustraciones creadas por ordenador de la forma de este Cinturón de Van Allen, pero no es tan frecuente ver simulaciones reales de su funcionamiento. En la imagen de abajo una instantánea donde se ve plasma alrededor de la forma del Cinturón de Van Allen, envolviendo a un modelo de la tierra a escala desde donde se emite una réplica del campo magnético terrestre.

En concreto es una simulación de 1966, previa a la era digital, realizada en el entonces NASA's Lewis Research Center de Cleveland (Ohio).

Copyright de las imágenes:
John H. Glenn Research Center, NASA


:: ¿Cuál es el punto de la tierra más alejado de su centro? ::

Fecha de Publicación: 01/01/2007

Si consideramos el nivel del mar como origen de la medición de alturas, todos sabemos que el título de la montaña más alta de la tierra lo tiene el Monte Everest con 8.848 m sobre el nivel del mar. Sin embargo, si consideráramos como origen de la medición el centro de la tierra, constataríamos que el punto más alejado de dicho centro no es la cima del Everest sino el Nevado Chimborazo, situado en la provincia del mismo nombre de Ecuador. Con sus 6.267 m de altura, la cima del Chimborazo es el punto más alejado del centro de la tierra.

El efecto se debe a la forma de la tierra que como es sabido tiene tendencia elipsoidal. Debido a la fuerza centrífuga, nuestro planeta está achatado por los polos y presenta un mayor grosor en la zona ecuatorial. Esta distancia compensa con creces la mayor altitud del Monte Everest frente al Chimborazo. En el siguiente esquema se han marcado dos arcos con origen en el centro de la tierra -y que por tanto denotan la distancia al mismo- para constatar el efecto:

Así pues, cuanto menor es la latitud, mayor es en términos generales la distancia al centro de la tierra. Y más aún, incluso las playas de las zonas ecuatoriales están más lejos del centro de la tierra que la propia cima del Monte Everest.

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